Iedereen wist dat het in Cleveland een heftig debat zou worden. Maar het moddergevecht dat de Amerikanen gisteravond konden aanschouwen was nog vuiler dan verwacht. De combattieve stijl van Trump is gekend. Hij deed niets dat we niet al veel vaker van hem hebben gezien. Het was vooral Biden die een vuile kant liet zien die het publiek zal verrast – en mogelijk ontgoocheld – hebben.

Trump overtrad de formele regels van het debat het vaakst, door zijn onderbrekingen tijdens de spreektijd van zijn tegenstander. Biden werd echter regelrecht onbeschoft. Hij noemde Trump een “clown”, “een racist”, “de slechtste president ooit”, en maande hem aan zijn mond te houden (“Will you shut up!”, “Keep yappin, man”, …). Trump sloeg terug door de intelligentie van Biden in twijfel te trekken.

Trump was Trump, Biden was zwak

Het inhoudelijke verdween in de verwarde knokpartij naar de achtergrond. Commentatoren deden hun best iets betekenisvol op gebied van beleid uit het verwarde debat te halen, maar hun oogst is mager.

Moderator Chris Wallace scoorde ook weinig punten. Hij kon niet verhinderen dat het debat ontaardde. Hij probeerde (vruchteloos) Trump tot de orde te roepen en greep al helemaal niet in wanneer Biden begon te schelden.

Trump was Trump, Biden was zwak. Het verbaast dat de Democratische kandidaat bijvoorbeeld geen beter antwoord had ingestudeerd over hoe hij de coronacrisis zou aanpakken. Vooral wanneer Trump onverwachte vragen stelde, bleef hij het antwoord schuldig (zoals over de impact van de verkiezingen op het abortusdebat). 

Je voelde dat Biden one-liners had ingestudeerd (“You picked the wrong guy on the wrong night at the wrong time!”), maar hij was te weinig Clint Eastwood in Dirty Harry om die geloofwaardig te brengen. 

“Here’s the deal”

Biden viel niet in puin, zoals vele Trump-aanhangers hadden gehoopt, maar zijn debatprestaties bevestigen het beeld van een man wiens geestelijke vermogens niet meer op topniveau zijn. Ik ben opgehouden te tellen hoe vaak hij “Here’s the deal” heeft gezegd. Ook wanneer niet onderbroken door Trump, vielen zijn zinnen niet op hun plaats en kon de toehoorder zich enkel afvragen wat hij nu juist had gezegd.

Trump had zeker ook slechte momenten. Ik laat het aan de rest van de Vlaamse pers over om die, naar gewoonte, zorgvuldig aan te wijzen. Persoonlijk vond ik hem het zwakst op het einde van het debat, met zijn beschuldiging dat het stemmen per post zal leiden naar massale fraude.

Trump won op de punten, maar kon zijn tegenstander niet vloeren. Gezien zijn achterstand op Biden is dat waarschijnlijk niet genoeg. Het chaotische debat wordt trouwens nu al langs Democratische kant gebruikt in een oproep aan Biden om verstek te geven bij de twee nog geplande debatten.

Ik kan me niet voorstellen dat er aanhangers van Biden na de slag van Cleveland naar Trump zijn overgelopen. Maar degenen die vooral een afkeer hebben van Trump omwille van zijn stijl en persoonlijkheid, zullen weinig enthousiast zijn geweest over wat Biden hen heeft getoond. Een kiezer van Biden die het niet meer de moeite vindt om op te duiken in een stemlokaal is voor Trump evenveel waard dan een nieuwe kiezer voor hemzelf.