Amerikaanse diplomaten sloegen in 2018 reeds alarm over veiligheidsrisico’s in een Chinees lab dat coronavirussen bij dieren bestudeert. Dat blijkt uit diplomatieke communicatie die journalist Josh Rogin van de Washington Post kon inkijken.

Het Virologisch Instituut van Wuhan voerde onderzoek uit naar coronavirussen in vleermuizen. Amerikaanse diplomaten in Beijing trokken in 2018 aan de alarmbel en vroegen de Amerikaanse regering om hulp om de veiligheidsprotocollen in het lab aan te scherpen.

(Lees verder onder de tweet.)

Veiligheidsrisico’s

Zo schrijft de Washington Post dat een diplomatiek communiqué van 19 januari 2018 stelt dat men “tijdens interacties met wetenschappers in het laboratorium opmerkte dat het nieuwe lab een ernstig tekort heeft aan goed opgeleide technici en onderzoekers die nodig zijn om dit streng beveiligde laboratorium veilig te laten werken”.

De diplomaten en wetenschappers waren met name bezorgd over de veiligheidsrisico’s van het onderzoek naar de overdracht van coronavirussen in vleermuizen. Men waarschuwde dat slordige veiligheidsprotocollen in het lab “een risico op een nieuwe SARS-achtige pandemie inhielden”.

Het instituut deed ook onderzoek naar de overdracht van het virus van vleermuizen op mensen. Zo meldden onderzoekers van hetzelfde labo in februari dat covid-19 afkomstig was van vleermuizen. Hoewel de Amerikaanse diplomaten erkenden dat het onderzoek van het labo cruciaal was om de overdracht van het virus van dier op mens te begrijpen, merkte men ook op dat het om uiterst gevaarlijk onderzoek ging dat ernstig zou kunnen mislopen indien men de veiligheid in het lab niet verbeterde.

Kwam virus vrij na ongeluk in labo?

De Chinese overheid heeft steeds volgehouden dat het virus van dier op mens werd overgedragen in een zogenaamde ‘wet market’, waar levende exotische dieren in veelal onhygiënische omstandigheden verkocht worden. Toch zijn er op zijn minst vraagtekens te plaatsen bij die theorie. Zo zou de bewuste markt in Wuhan geen vleermuizen verkocht hebben. Daarnaast zou de vermoedelijke ‘patient zero’ – de eerste persoon waarbij besmetting werd vastgesteld – geen verband hebben met de markt. Dit geldt ook voor anderen in de eerste cluster van patiënten. Bovendien bevond een ander laboratorium dat onderzoek deed naar coronavirussen bij dieren zich vlakbij de markt. Dit labo zou een lager beveiligingscertificaat hebben dan het Virologisch Instituut.

Is het virus vrijgekomen na een ongeluk in het laboratorium? “Ik denk niet dat het een samenzweringstheorie is. Ik denk dat het een legitieme vraag is die onderzocht en beantwoord moet worden. Precies begrijpen hoe dit is ontstaan is cruciale kennis om dit in de toekomst te voorkomen”, zegt Xiao Qiang, een onderzoekswetenschapper van de Universiteit van Californië in Berkeley, tegen Rogin.

Tegelijkertijd is het duidelijk dat de communistische Chinese overheid informatie over het virus achterhoudt. Verschillende Chinese dokters en journalisten die voor het eerst melding maakten van het virus verdwenen of werden het zwijgen opgelegd.

Opgelet: het artikel onderschrijft nergens de (samenzwerings)theorie dat het virus een biologisch wapen is dat doelbewust werd gecreëerd door de Chinese overheid. Men vestigt wel aandacht op de theorie dat het virus per ongeluk uit het onderzoekslabo gelekt kan zijn.