De Gentse sociale huisvestingsmaatschappij WoninGent is door de correctionele rechtbank veroordeeld tot een boete van 200.00 euro voor het verhuren van woningen die niet geschikt waren om in te wonen. Het grootste deel van de boete is met uitstel uitgesproken. 17 bewoners van sociale woningen uit de Bernadettewijk stapten naar de rechter, nadat ze gezondheidsproblemen kregen door de slechte staat van de woningen. Dat meldt Het Laatste Nieuws.

De Gentse sociale huisvestigingsmaatschappij kwam een dik jaar geleden in het oog van de storm terecht, na een VRT-reportage van het tv-programma ‘iedereen kiest’ die de erbarmelijke toestanden in Gentse sociale woningen blootlegde. De linkse stad verhuurde afgekeurde en zelfs onbewoonbare panden en bewoners klaagden over schimmel en rotte plekken op de muren. De N-VA diende een klacht in en het parket opende een onderzoek. De groene schepen, Elke Decruynaere, werd wereldberoemd in Vlaanderen na een desastreus interview over het onderwerp. 

Zeventien gezinnen sleepten WoninGent voor de rechter omdat ze huur betaalden voor woningen die zo veel gebreken vertoonden, dat ze eigenlijk niet verhuurd mochten worden. Dat onderschreef ook de wooninspecteur. De omstandigheden waren “schrijnend“, stelde de rechtbankvoorzitter. “Ondanks herhaalde klachten van huurders stond de beklaagde daar niet bij stil en werd het beleid niet aangepast.”

Inwoners ziek

We slapen met ons hele gezin al een jaar allemaal samen in de woonkamer, omdat het in andere kamers niet te doen is door de schimmel”, verklaarden bewoners bij de behandeling van de rechtszaak. “We durven niemand uitnodigen, omdat we beschaamd zijn voor onze woning. Alle kinderen in het gebouw zijn ziek en moeten puffers gebruiken. Ze weten al dertien jaar dat er problemen zijn in die gebouwen. Ik begrijp niet waarom we niet meteen een andere plaats gekregen hebben.” 

De rechter gaf de slachtoffers gelijk. Hij wees WoninGent op hun taak om voor hun bewoners een menswaardige woning te voorzien. “De rechtbank heeft begrip voor de moeilijke omstandigheden zoals de sterke financiële druk, maar de beklaagde moet beseffen dat ze belast is met een wettelijke taak”, aldus het vonnis. “Er is geen enkele vergoelijking voor het verhuren van een ongeschikte woning aan zwakkeren die vaak niet over de middelen beschikken om een juridische weg na te streven of een andere woning te zoeken.

Uitstel

Het grootste deel van de boete, 120.000 euro, wordt met uitstel gegeven. Dit omdat WoninGent stappen onderneemt om de woningen te herstellen. De bewoners krijgen schadevergoedingen van 125 tot 2000 euro. “Het was mijn cliënten niet om het geld te doen”, zegt advocaat Michel de Clippele, die twee gezinnen uit de Jubileumlaan vertegenwoordigde aan HLN. “De erkenning van hun problemen is het belangrijkste. Ze klagen de problemen al heel lang aan. WoninGent zit dan wel met een geldtekort, maar het probleem is dat ze niets ondernemen wanneer ze op de hoogte gesteld worden van de problemen.” De advocaat verwacht dat WoninGent in beroep zal gaan tegen het vonnis, omdat de uitspraak volgens hem “catastrofaal” is voor de organisatie.

Woningent betreurt uitspraak

WoninGent kreeg van de rechtbank twaalf maanden de tijd om de overgebleven panden te herstellen. Als het dat niet doet, riskeert de socialehuisvestingsmaatschappij een dwangsom van 150 euro per dag vertraging.

WoninGent is zich bewust van de gemaakte fouten in het verleden, maar stipt aan dat dit probleem zich beperkte tot 17 woningen op een patrimonium van meer dan 9.000 woningen én dat er voor iedere huurder op korte termijn een oplossing werd aangeboden”, zegt de socialehuisvestingsmaatschappij aan De Morgen. Volgens de verdediging bevond de organisatie zich in een situatie van overmacht. “40 procent van de 9.000 woningen van WoninGent is verouderd en uitgeleefd. Het zal tijd en organisatie vergen om dat patrimonium terug in orde te zetten.” 

Woningent betreurt dat de rechter maar beperkt rekening houdt met de inspanningen sinds 2018. Volgens de huisvestingsmaatschappij hebben ze de situatie rond ongeschikt verklaarde woningen nu wel onder controle. 

Dirk Bogaert, woordvoerder van huidig verantwoordelijk schepen Tine Heyse (Groen) zei aan SCEPTR dat hij zich niet wilde uitspreken over het vonnis zelf omdat de stad het nog niet kon inkijken. Bovendien is het ook niet aan de stad om tussen te komen in materies tussen de rechterlijke macht en de sociale woningmaatschappijen. 

Hij gaf wel mee dat het een dossier was uit het verleden en de nieuwe bestuursploeg een prioriteit van gemaakt had van meer en kwaliteitsvolle sociale woningen, in samenwerking met de huisvestingsmaatschappijen. Volgens hem is er een kentering te zien in Gent. Zo werd er 22 miljoen euro vrijgemaakt voor renovatie en vervanging van sociale woningen in de stad. 

Op de vraag of Gent bereid is de Bernadettewijk te slopen en opnieuw te bouwen, zoals de Vlaamse regering een tijd terug voorstelde, kon hij niet onmiddellijk antwoorden. 

Oppositie niet verbaasd

In een reactie aan SCEPTR laat Johan Deckmyn (Vlaams Belang) weten dat hij niet verbaasd is over de uitspraak. Zijn partij klaagt de schrijnende toestanden in de sociale wijken van Gent al jarenlang aan. Hij wijst er bovendien op dat deze uitspraak enkel slaat op de Bernadettewijk, maar dat er ook nog wantoestanden zijn zoals in Ledeberg en Nieuw Gent. De stad Gent plukt nu de zure vruchten van jarenlang wanbeleid en kwam enkel maar met flauwe uitvluchten. Er zal nog veel gesaneerd moeten worden op meerdere plekken die gewoon onleefbaar zijn. Bovendien is er ook nog het probleem van onveiligheid. Hij wil dan ook meer actie zien van de stad. 

N-VA Gent stuurde een persbericht uit. Daarin noemt N-VA-fractievoorzitter Anneleen Van Bossuyt de uitspraak een belangrijke overwinning voor de sociale huurders. “Ze woonden in abominabele en ongezonde omstandigheden. Ze vonden geen gehoor bij WoninGent. Ik ben blij dat de rechter uitdrukkelijk erkend dat de omstandigheden schrijnend waren en dat, ondanks herhaalde klachten van huurders, WoninGent daar niet bij stil stond en het beleid niet werd aangepast. Daarom hadden we ons met N-VA ook burgerlijke partij gesteld in deze zaak.”

Afdelingsvoorzitter Bob Cammaert, die namens N-VA optrad als advocaat, merkt op dat de verklaarde afstand tussen de stad en de huisvestigingsmaatschappijen helemaal niet zo groot is. “Voor alle duidelijkheid: WoninGent, dat is het Gentse stadsbestuur. De stad bezit 99% van de aandelen. De mensen die de afgelopen jaren bestuurder waren zijn vandaag schepen: schepen van welzijn Rudy Coddens (sp.a), schepen van economie Sofie Bracke (OpenVLD) en schepen van stadsontwikkeling Sami Souguir (OpenVLD). Huidig voorzitter Marc Heughebaert (Groen) zat de voorbije legislatuur ook al in de raad van bestuur. Dát zijn de mensen die verantwoordelijk zijn. Voor de oppositie was geen plaats, zodat er geen democratische controle mogelijk was. Met alle gevolgen van dien.” 

(lees verder onder de tweet)

Van Bossuyt gaat verder: “Wat me verontrust is dat de huidige schepen van wonen Tine Heyse (Groen) tijdens de gemeenteraad van maart jl. nog altijd niet inzag dat er een fundamenteel probleem was met het verhuren van ongeschikt verklaarde sociale woningen. Dat was in haar ogen wettelijk toegelaten. Het actuele vonnis dwingt het stadsbestuur nu om van die bedenkelijke zienswijze af te stappen. En heel terecht… Deze veroordeling is een blamage voor het Gentse stadsbestuur dat zich altijd op de borst klopt over zijn sociaal beleid. Maar mensen en gezinnen in schrijnende omstandigheden laten wonen, dat is allesbehalve sociaal. Ik ben ook tevreden dat de rechter het stadsbestuur niet is gevolgd  in het afschuiven van de verantwoordelijkheid op de Vlaamse overheid.