De Hongkongse regeringsleider Carrie Lam heeft gezegd dat ze zou opstappen als ze “een keuze” had. Ze zei ook dat haar speelruimte “zeer, zeer, zeer beperkt” is door de Communistische Partij in Beijing. Dat is te horen in een gelekte audio-opname die Reuters wist te bemachtigen.

Het gaat om een opname van een vergadering achter gesloten deuren, waarin de Hongkongse ‘Chief Executive’ Carrie Lam met een groep zakenlui spreekt. De vergadering zou vorige week hebben plaatsgevonden. Uit de opnames blijkt dat Lam zelf geen controle meer heeft over de situatie en dat het de Communistische Partij in Beijing is die de beslissingen neemt.

“Zou aftreden als ik keuze had”

“Het is onvergeeflijk dat een Chief Executive deze enorme ravage in Hongkong heeft aangericht. Als ik een keuze had, is opstappen het eerste wat ik zou doen, na een diepe verontschuldiging te hebben gemaakt”, zei een duidelijke geëmotioneerde Lam. “Dus ik smeek om uw vergiffenis.”

Volgens Lam was ze beperkt in haar mogelijkheden omdat de crisis een kwestie van de nationale veiligheid en soevereiniteit was geworden voor de Communistische Partij in Beijing. Ook de “ongekende spanningen tussen de twee grote economieën van de wereld” – China en de VS – spelen een belangrijke rol, aldus Lam.

“De politieke ruimte voor de Chief Executive, die helaas twee grondwettelijke meesters moet dienen – dat wil zeggen de Centrale Volksregering [in Beijing] en de bevolking van Hongkong – die de politieke speelruimte is zeer, zeer, zeer beperkt”, klinkt het.

Geen militair ingrijpen door centrale overheid

Hier en daar wordt gespeculeerd dat de autoriteiten van Hongkong het bevel hebben gekregen om de protesten de kop in te drukken voor 1 oktober. Op die dag viert de Chinese Volksrepubliek haar zeventigste verjaardag. Dat wordt echter door Lam ontkend in de audio-opname. Volgens Lam waren er ook geen plannen om het Chinese Volksbevrijdingsleger in te zetten.

“Ik kan u verzekeren dat Beijing geen deadline heeft. Ze weten dat dit zal blijven sudderen. Ze zijn bereid het spel lang te spelen, dus je hebt geen kortetermijnoplossing. Hongkong lijdt eronder, je verliest toerisme, economie, je verliest je beursgangen en zo”, zei Lam. “Maar je kunt er niet veel aan doen.”

Lam ontkent authenticiteit opnames niet

Op een persconferentie op dinsdag ontkende Lam niet dat de opnames echt waren. Wel ontkende ze dat ze eraan had gedacht om haar ontslag aan te bieden. “Ik heb nooit mijn ontslag ingediend bij de centrale volksregering. Ik heb niet eens overwogen om ontslag in te dienen”, zei Lam dinsdag. “De keuze om niet af te treden is mijn eigen keuze.”

In Hongkong vinden er al drie maanden massabetogingen plaats. Aanvankelijk waren deze gericht tegen een controversiële uitleveringswet, die uitleveringen aan het Chinese vasteland zouden mogelijk maken. De betogingen zijn intussen uitgegroeid tot een bredere roep om meer democratie en protest tegen de groeiende Chinese invloed in Hongkong.