In 2029, als alles volgens plan gaat, worden de Belgische F-16-jagers vervangen. De F-35 zal dan de taak overnemen. Toch zullen onze ‘falcons’ – hoe de F-16’s nog wel genoemd worden – voor die tijd een update krijgen. Dat komt omdat de Amerikanen hun B61-kernbommen moderniseren. Dat blijkt uit een intern document van Defensie dat De Morgen inkeek. Door een update kunnen onze straaljagers ook de komende jaren de Amerikaanse atoombommen, die zijn opgeslagen in Kleine Brogel, gebruiken.

Onze F-16’s zullen zeker nog een kleine 10 jaar rondvliegen. Dat komt omdat de F-35’s van het Amerikaanse Lockheed Martin slechts gefaseerd geïntroduceerd zullen worden in de Belgische luchtmacht. Het is dan ook belangrijk dat de F-16’s die we hebben op niveau kunnen blijven presteren. Dat heeft dus evenzeer betrekking op onze, of beter de Amerikaanse, capaciteit om kernwapens in te zetten.

F-16 toch niet gedateerd zoals ‘een mooie Spitfire uit WOII’

Op dit moment zijn de Amerikanen in de weer om hun B61-kernbommen te moderniseren. Om ervoor te zorgen dat onze F-16’s ook dit nieuw kernbom-type kan vervoeren, zullen ze dus een update krijgen. Dat is te lezen in het interne ‘Material management plan F-16’-document van Defensie. De tekst dateert van 2017, maar zou nog steeds relevant moeten zijn.

Het document lijst immers de nodige updates op – die nog niet werden uitgevoerd – voor de F-16. Bij deze updates wordt ook de melding gemaakt van van ‘DCA’, ofwel: ‘Dual Capable Aircraft‘, een term die verwijst naar de capaciteit om zowel conventionele als nucleaire wapens te gebruiken. “Het is veilig om te stellen dat die verwijzing gaat over de vernieuwing van de B61-bommen”, zo verklaart ook Ko Colijn, voormalig directeur van het Nederlandse defensie-instituut Clingendael, via De Morgen. “De Belgische F-16 zal nog een tijdje met de nieuwste versie van dat wapen moeten vliegen. En dan heb je ook een reeks modificaties aan het vliegtuig nodig.”

Dat de F-16 dus nog geen gedateerd toestel is, zoals voormalig defensieminister Steven Vandeput (N-VA) vorig jaar beweerde door de F-16 te vergelijken met de WOII-jager ‘Supermarine Spitfire’, mag ook blijken uit de defensieplannen van de VS zelf. Naast hun aankopen van de hypermoderne F-35’s heeft de VS ook tal van gloednieuwe F-15-toestellen aangeschaft en hun omvangrijke F-16-vloot gemoderniseerd zodat deze nog tot in de jaren 2040 zullen presteren. Zo verkrijgt de VS een gelaagde, maar uiterst versatiele en effectieve luchtmacht. Ook Bulgarije kocht vorige maand nog enkele spiksplinternieuwe F-16’s nadat Taiwan er dit voorjaar al insloeg.