De steenrijke Amerikaanse financier Jeffrey Epstein werd op maandag formeel aangeklaagd wegens mensenhandel voor gedwongen prostitutie en samenzwering tot dat doel. De miljardair zou tussen 2002 en 2005 tientallen meisjes – sommigen onder hen nog geen 14 jaar oud – naar zijn villa’s in New York en Florida gelokt hebben en hen betaald hebben voor seksuele handelingen. In zijn huis werden honderden naaktfoto’s van – waarschijnlijk minderjarige – meisjes gevonden.

De 66-jarige Jeffrey Epstein zou volgens de aanklacht meisjes naakte ‘massages’ en andere seksuele handelingen hebben laten uitvoeren tegen betaling. Ook zou hij sommigen van hen betaald hebben om andere meisjes te rekruteren. Bij een huiszoeking werden grote hoeveelheden naaktfoto’s gevonden van meisjes, waarschijnlijk minderjarigen. Epstein werd zaterdag in New Jersey opgepakt toen hij terugkeerde van Parijs.

Epstein al eerder aangeklaagd voor dezelfde feiten

Volgens de aanklacht zocht Epstein “bewust naar minderjarigen en wist hij dat veel van zijn slachtoffers in feite jonger waren dan 18 jaar, onder andere omdat in sommige gevallen minderjarige slachtoffers hem uitdrukkelijk hun leeftijd vertelden”. In zijn pleidooi zei Epstein dat hij “onschuldig” was. In eerdere rechtszaken zei hij dat alle ontmoetingen met instemming gebeurden en dat hij ervan overtuigd was dat de vermeende slachtoffers minstens 18 jaar oud waren.

Als de miljardair veroordeeld wordt wacht hem tot 45 jaar celstraf. De aanklagers vragen aan de rechter in New York om hem vast te houden in afwachting van het proces. Gezien “de exorbitante rijkdom van de verdachte, zijn eigendom van en toegang tot privé-vliegtuigen die in staat zijn om internationaal te reizen, en zijn belangrijke internationale banden” zou er een groot risico bestaan dat Epstein zou wegvluchten.

Epstein werd voor het eerst in 2005 onderzocht nadat de politie in Florida melding had gekregen dat hij daar minderjarige meisjes seksueel misbruikt had in zijn landhuis. In 2007 kreeg hij te maken met een aanklacht voor misbruik van tientallen meisjes tussen 1999 en 2007, het aansturen van anderen om hen te misbruiken, en het betalen van werknemers om de slachtoffers naar hem te brengen.

‘High society’

In 2008 trof Epstein echter een minnelijke schikking. Hij pleitte schuldig voor een minder zware aanklacht. Daarop bracht hij dertien maanden achter de tralies door en werd geregistreerd als zedendelinquent. Hij mocht wel overdag naar zijn kantoor gaan. De huidige Amerikaanse minister van Werk Alex Acosta keurde de minnelijke schikking destijds goed, hij was toen procureur voor het Zuidelijke District van Florida.

Epstein had goede banden met de internationale ‘high society’. Zo was hij onder meer bevriend met de huidige Amerikaanse president Donald Trump (Rep.), de voormalige president Bill Clinton (Dem.) en de Britse Prins Andrew. Niemand van hen wordt vermeld in de aanklacht.