UNICEF, dat is de kinderrechtenorganisatie van de Verenigde Naties, zit opnieuw in de PR-problemen. Na amper een week is de Belgische interim-directeur Bernard Sintobin reeds opgestapt. Er loopt immers een gerechtelijk onderzoek naar een vzw waarin Sintobin jarenlang actief was. De vzw, een Waals adoptiebureau, zou meegewerkt hebben aan kinderhandel uit Guatemala. Sintobin verklaart onschuldig te zijn, maar UNICEF België heeft alvast de man gevraagd om een stap opzij te zetten, zo rapporteren onder meer De Morgen en Het Laatste Nieuws.

Vorige week maandag stelde UNICEF België met een persmededeling haar nieuwe algemene directeur voor. Olivier Marquet had immers “de directie van UNICEF België verlaten wegens gezondheidsredenen”. Bernard Sintobin werd aangesteld als interim-directeur. Maar de persmededeling verdween al snel. Sintobin blijkt immers verwikkeld in een dossier rond kinderhandel. Het onderzoek is nog lopende, dus een veroordeling is er nog niet, maar het zou gaan over feiten die werden gepleegd terwijl Sintobin bij de desbetreffende vzw -‘Hacer Puente’ – bestuurder en penningmeester was.

Hacer Puente betrokken in kinderhandel?

Adoptiekinderen zouden op illegale wijze van hun biologische ouders in Guatemala gescheiden zijn geweest om vervolgens voor adoptie af te staan aan koppels in het Westen, waaronder ook België. Die laatste adopties verliepen via Hacer Puente. Het federaal parket startte vorige maand een onderzoek na verschillende tips te krijgen vorig jaar.

Of Sintobin als verdachte wordt behandeld, is niet duidelijk, maar zijn rol binnen Hacer Puente was in ieder geval groot. Hij richtte de organisatie mee op in de jaren ’80 na zelf met zijn echtgenote drie kinderen uit Guatemala te adopteren. Hij was de enige Vlaamse bestuurder en zou jarenlang alle dossiers hebben opgevolgd van Nederlandstalige kandidaat-adoptieouders. In de jaren ’90 veranderde de vzw van naam naar ‘Hacer Puente Guatemala’, maar volgens Sintobin zou “die vzw […] echter geen adopties meer [regelen]”, aldus Sintobin in Het Laatste Nieuws. “We deden alleen fondsenwerving voor projecten.” De vzw werd afgelopen december ontbonden.

UNICEF geeft nadeel van de twijfel

Bij UNICEF nam men in ieder geval het zekere voor het onzekere. “De voorzitter heeft aan meneer Sintobin gevraagd om zich tijdelijk terug te trekken als algemeen directeur van UNICEF België in afwachting van nieuwe gegevens over de beschuldigingen aan zijn persoon”, klinkt het. “De voorzitter wijst er wel op dat hij persoonlijk overtuigd is dat Bernard Sintobin ter goeder trouw is en niet bij frauduleuze adopties betrokken is.”

De affaire doet denken aan een gelijkaardig voorval vorig jaar. Toen stapte adjunct-directeur Justin Forsyth van de overkoepelende UNICEF-organisatie op. Dit betrof echter vermeend grensoverschrijdend gedrag ten aanzien van vrouwelijke medewerkers toen hij uitvoerend directeur was bij ‘Save the Children’, geen kinderhandel.

ADVERTENTIE