Volgens een onderzoek van de Israëlische regering, dat gedeeld werd met de Verenigde Staten, zou het aantal Palestijnse vluchtelingen in de duizenden liggen en niet in de miljoenen. Het VN-hulpagentschap voor Palestijnse Vluchtelingen (UNRWA) maakte immers eerder bekend dat er miljoenen Palestijnse vluchtelingen zijn die hulp nodig hebben. Dat brengt Reuters.

De UNRWA zegt dat het aantal vluchtelingen rond de 5 miljoen ligt. Die schatting komt er door het aantal afstammelingen te berekenen van de ongeveer 700.000 Palestijnen die in 1948, na de stichting van de staat Israël, gevlucht of verbannen zijn. Israël vindt echter dat alleen die oorspronkelijke groep tot vluchtelingen gerekend mag worden. Het onderzoek werd nog niet gepubliceerd en zowel de UNRWA als de Palestijnen hebben nog niet op de cijfers gereageerd. Ook de VS reageerde vooralsnog niet.

Tzipi Hotovely, de Israëlische vice-minister van Buitenlandse Zaken, beschreef 2018 als “een keerpunt” voor de UNRWA en haar definitie voor Palestijnse vluchtelingen. Washington zou gezegd hebben “dat er geen vluchtelingen meer bij mogen komen en Israël volgt dat beleid”. Volgens Hotovely hebben onderzoekers van haar kabinet en de Israëlische Nationale Veiligheidsraad een rapport samengesteld dat stelt dat er een “gelimiteerd aantal van duizenden” Palestijnse vluchtelingen is.

Erfelijke vluchtelingenstatus

“Het komt niet in de buurt van miljoenen”, reageert Hotovely. Verder specificeerde ze niet hoe de onderzoekers aan de cijfers komen. In augustus zei de voormalige VN-gezant van de VS, Nikki Haley, nog dat de UNRWA de “cijfers van het aantal vluchtelingen moest aanpassen naar een nauwkeurig cijfer” in ruil voor nieuwe financiële middelen van de VS. John Bolton, de Amerikaanse Nationale Veiligheidsadviseur, reageerde dat het steunprogramma van de UNRWA “het enige in de geschiedenis is dat zegt dat de status van vluchteling erfelijk is”.

Palestijnen die sinds de stichting van Israël op de vlucht sloegen, uit gebieden die nu in Israël liggen, eisen al geruime tijd het recht om te mogen terugkeren naar hun land. Israël verwerpt deze eis en zegt dat de vluchtelingen zich moeten vestigen op hun huidige verblijfplaats of in een toekomstige Palestijnse staat. De onderhandelingen over die staat zijn echter al sinds 2014 bevroren.