De regering-Michel zoekt nog steeds naar een vervanger voor de huidige F-16’s. Hangt het van minister van Defensie, Steven Vandeput, af, dan maken de Fransen – die niet deelnamen aan de openbare aanbesteding – geen kans. “Het Franse aanbod is uitgesloten”, klonk het vandaag in een interview met De Morgen. “De beslissing wordt in de schoot van de regering genomen, en nergens anders”, reageert premier Charles Michel (MR).

Bij het zoeken naar een vervanger voor de F-16 schreef Vandeput een openbare aanbestedingsprocedure uit. Verschillende potentiële leveranciers – zoals het Zweedse Saab – lieten na verloop van tijd evenwel weten om niet meer mee te dingen. Ook de Franse groep Dassault, neemt niet (meer) deel aan de aanbestedingsprocedure. In plaats daarvan bepleit de Franse regering een ‘diepgaand en structureel partnerschap’, inclusief de aanschaf van Franse legervliegtuigen. De twee andere kandidaten, de F-35 van Lockheed Martin en de Eurofighter van Airbus, volgen wel de aanbestedingsprocedure.

Vandeput: “Enkel mogelijk om deftig te vergelijken tussen de bedrijven die het spel spelen volgens de spelregels”

Tegenover De Morgen stelt Vandeput dat Michel “met alle elementen rekening [wil] houden, maar je kunt niet doen alsof ze (Dassault, n.v.d.r.) in de procedure zitten, wanneer ze er niet in zitten. Het is enkel mogelijk om deftig te vergelijken tussen de bedrijven die het spel spelen volgens de spelregels”. Daarnaast is het uitvoeren van de aanbestedingsprocedure volgens de Defensieminister “de enige manier voor het nemen van een goede beslissing. Het Franse aanbod is dus uitgesloten”.

De resultaten van de aanbestedingsprocedure negeren – en bijvoorbeeld toch voor de Fransen kiezen – zou volgens Vandeput niet goed afstralen op de Belgische regering. “Je moet je eens voorstellen wat het internationaal zou geven als blijkt dat we wedstrijden uitschrijven, maar dan uiteindelijk toch gewoon de feiten negeren en ons goesting doen. Meneer Lobbyman, kom maar af en we zullen zien wat we voor u kunnen doen. Dat gaat toch niet?”, stelt hij tegenover De Morgen.

Regering beslist en niemand anders

Later vandaag liet premier Michel weten dat de regering het Franse aanbod wel degelijk overweegt. “De beslissing wordt in de schoot van de regering genomen, en nergens anders”, klinkt het. De werkgroepen die het dossier voorbereiden bestuderen drie mogelijke pistes: een mogelijke verlenging van de F-16’s, de officiële aanbestedingsprocedure – met daarin de F-35 en de Eurofighter – en het voorstel van de Franse regering.

Vandaag stelde Vandeput in De Ochtend op Radio 1 dat er evenwel geen enkele tegenspraak” is tussen wat de premier zegt en wat hij zegt. “Ik heb aan de Fransen gevraagd om te laten zien wat ze te bieden hebben. Wat ik wil duidelijk maken is dat Rafale zich nu presenteert als een officiële deelnemer aan de procedure en dat is niet het geval. Dat heeft de premier vorige week ook gezegd op de persconferentie. Ik zit dus op één lijn met de premier”, citeert VRT NWS de N-VA’er.

Ook in het eerdere interview met De Morgen stelde Vandeput dat hij zich zou scharen achter de beslissing van de regering. “Ik voer uit wat de regering mij vraagt, maar we moeten ons zeer goed bewust zijn dat er een procedure loopt, die we juridisch gezien moeten volgen.”