Het kabinet van minister van Defensie Steven Vandeput (N-VA) heeft naar eigen zeggen “niets nieuws gehoord” tijdens een onderhoud dinsdag met een delegatie van de Franse regering. De Franse delegatie behartigde de belangen van Dassault, de fabrikant van de Rafale-jet. Dat rapporteert BELGA. De Rafale-jet is een informele kandidaat – naast de Eurofighter en de F-35 – om de Belgische F-16 te vervangen. In tegenstelling tot de Eurofighter en de F-35 behoort de Rafale echter niet de officiële selectieprocedure.

Kabinetsleden van Frans Defensieminister Florence Parly (PS) trokken dinsdag naar Brussel voor een visite op het kabinet van Belgisch minister van Defensie Vandeput. Dit op vraag van de Franstalige premier Charles Michel (MR). Bijzonder productief leek die meeting echter niet. “We hebben niets nieuws gehoord ten opzichte van de brief die we op 6 september 2017 hebben gekregen. Er is niets concreters”, aldus Defensie-woordvoerster Laurence Mortier tegenover BELGA.

Koele ontvangst

Niet alleen de Rafale leek (opnieuw) bot te vangen, maar volgens BELGA stellen bronnen dat ook het ‘diepgaande en structurele partnerschap’ dat de Fransen graag met België willen aangaan op weinig enthousiasme kon rekenen. Experts manen echter aan om het Franse aanbod serieus te nemen. “We kennen nog niet alle details van het plan […], maar laten we hopen dat het ernstig overwogen wordt, parallel met de officiële informatieprocedure”, zo tweet ook Sim Tack, militair analist bij het Belgische inlichtingenbedrijf Force Analysis.

Wat wel interesse kon wekken bij de Belgische defensiebeleidsmakers, is het nieuwe straaljager-programma dat de Fransen uitbouwen met Duitsland, het Future Combat Air System (FCAS). Dit moet in twintig jaar resulteren in een nieuwe straaljager van de volgende generatie. Ten vroegste verwacht men de productie tussen 2030-2040. België blijft echter ook uitkijken naar andere andere partnerschappen, zo klinkt het echter.

Vervangingsprogramma F-16

Sinds enkele jaren is de Belgische overheid op zoek naar een vervanger voor de F-16. Dit omdat men aanvankelijk verwachtte dat de F-16-vloot zijn levensduur zou overschrijden tussen 2022 en 2028. Nieuwe informatie betwist dit echter, maar de geplande vervanging gaat evenwel door.

Vandeput hecht hierbij veel belang aan een transparant en eerlijk proces, maar dit belemmert uitgebreide flexibiliteit om te onderhandelen met bijvoorbeeld Frankrijk gezien zij buiten de procedure vallen. “Los van de mogelijke waarde die Frankrijk kan leveren met de Rafale en toekomstige samenwerking, zijn de handen van de minister geboeid”, zo vertelt Tack aan SCEPTR. “Minister Vandeput heeft heel hard ingezet op een transparante aankoopprocedure, wat uiteraard zijn verdiensten heeft, maar daardoor is het moeilijk om een aanbod te overwegen van een producent die zelf besliste geen deel te nemen aan die procedure. Dat is een risico dat Dassault en Frankrijk bewust namen natuurlijk, en een aanpak die meer past binnen de typische manier waarop ze de Rafale internationaal proberen te verkopen”.

(Lees verder onder de Twittervideo.)

Aanvankelijk waren er vijf concurrenten in de ‘running’ om de F-16 op te volgen. De Gripen NG van het Zweedse Saab haakte vorige zomer af, de F/A-18 van Boeing – die hiervoor er van tussen viel – en tenslotte de Eurofighter, de F-35 en de Rafale. De Rafale is echter niet formeel in de running gezien Dassault slechts enkele uren voor de deadline een kandidatuur indiende zonder te antwoorden op de 164 concrete vragen vooropgesteld door Defensie. Defensieminister Vandeput bestempelde de Franse aanvraag daarom als onontvankelijk.

De nieuwe informatie van vliegtuigbouwer Lockheed Martin – dat de Belgische F-16’s nog een pak langer kunnen meegaan – verandert nochtans heel wat aan het hele opzet. België zou zo in theorie bijvoorbeeld kunnen opteren om de huidige F-16-vloot te verlengen, maar intussen kunnen meewerken aan het Frans-Duitse programma. Meestappen in de ontwikkeling van het nieuwe Frans-Duitse toestel zou België ook meteen het modernst beschikbare materiaal leveren wanneer het toestel af is rond 2040. Dit in plaats van dan met een vliegtuig te opereren dat tot een generatie ervoor zou behoren.

https://sceptr.net/campaigns/doneer/donate/