Dinsdag werd het eerste partijvoorzittersdebat georganiseerd naar aanloop van de gemeenteraadsverkiezingen van oktober dit jaar. De partijvoorzitters Meyrem Almaci (Groen), Bart De Wever (N-VA), Wouter Beke (CD&V), John Crombez (sp.a) en Gwendolyn Rutten (Open Vld) kruisten de degens over voornamelijk mobiliteit en de arbeidsmarkt. Opvallende afwezige? De rechtsnationalisten van Vlaams Belang. Een opzettelijke keuze, zo blijkt. “Hiermee geven zij het signaal dat de kwart miljoen Vlaams Belang-kiezers minderwaardig zijn”, klinkt het verontwaardigd bij Vlaams Belang.

“Wij hebben zelf contact opgenomen met VOKA hieromtrent maar kwamen niet tot een vergelijk”, vertelt Vlaams Belang-voorzitter Tom Van Grieken in een reactie aan SCEPTR. “Hiermee geven zij het signaal dat de kwart miljoen Vlaams Belang-kiezers minderwaardig zijn. Ik stel mij oprecht de vraag of zij hiermee de mening van de werkgevers vertegenwoordigen. Wij horen alvast heel andere geluiden bij de ondernemers”.

“Geen ideologische afweging”

Gevraagd waarom Vlaams Belang niet werd uitgenodigd, antwoordt Peter De Brabandere, hoofd communicatie bij VOKA, dat er nog partijen niet werden uitgenodigd zoals het radicaal-linkse Be.One van Abou Jahjah. “Het was een bewuste keuze om de vijf grootste partijen uit te nodigen en de kleinere niet. Zo blijft het controleerbaar”, aldus De Brabandere aan SCEPTR. “Met 8 of 9 debatteren lijkt ons te veel. We zijn een onafhankelijke organisatie en maken onze eigen keuzes. Maar de selectie kwam niet voort uit een ideologische voorbehoud”.

Ook de extreemlinkse PVDA werd niet uitgenodigd, maar voorzitter Peter Mertens was onbereikbaar voor commentaar.

Mobiliteit en arbeid

Tijdens het debat raakten de uitgenodigde voorzitters vooral de thema’s van mobiliteit en de arbeidsmarkt aan. Rutten waarschuwde ervoor om het mobiliteitsprobleem en het loonkostprobleem niet op een hoop te gooien. Dit nadat Crombez wees op de miljardenfactuur van de Belgische files, die mede veroorzaakt wordt door de Belgische bedrijfswagenregeling: “Met cash for cars zullen we er niet komen”, viel Crombez aan. De Wever zei dan weer dat het probleem van de bedrijfswagen er net wel is omdat onze loonkosten zo hoog zijn. “Je kan dat niet in één keer aanpakken, dus moeten we cash of cars en het mobiliteitsbudget een kans geven”, zo citeert BELGA de N-VA-voorzitter.

Wat de arbeidsmarkt betreft, brak sp.a opnieuw een lans voor gegarandeerde jobs. De Wever haalde dat voorstel rond gesubsidieerde jobs echter naar beneden: “Been there, done that, failed”. Almaci vond dan weer dat de lage allochtone tewerkstellingsgraad niet te herleiden valt tot een ‘attitudeprobleem’ bij allochtone jongeren. “Het is niet normaal dat een hooggeschoolde allochtoon minder makkelijk werk vindt dan een autochtone jongere met een diploma secundair onderwijs“, aldus Almaci. De ecologiste wil ‘echte’ praktijktesten tegen discriminatie op de arbeidsmarkt. Nochtans is de federale overheid reeds van plan om ‘mystery calls’ uit te voeren in dit kader.