Een opgedoken studie van vliegtuigproducent Lockheed Martin uit 2017 toont aan dat de Belgische F-16’s, die de regering van premier Charles Michel (MR) binnenkort wil vervangen, veel langer kunnen blijven vliegen dan aangenomen. De Standaard bracht de bal aan het rollen. Oppositiepartij sp.a – die de studie snel politiek wist in te zetten – is in alle staten en wil dat het vervangprogramma voor de F-16 wordt opgeschort tot er meer duidelijkheid is.

Lockheed Martin heeft in het voorjaar van 2017 een studie verstuurd over de houdbaarheid van de Belgische F-16’s naar de Belgische Defensie. Deze werd ontvangen afgelopen 26 april. Wat blijkt? Onze jets kunnen nog tot minstens 2029 doorvliegen. Eerder werd gecommuniceerd dat de oudste F-16’s van de Belgische Luchtmacht ten laatste vanaf 2023 moesten vervangen worden. Defensieminister Steven Vandeput (N-VA) reageerde op Radio 1 dat hij niet op de hoogte was van het rapport en dat hij niets toegezonden kreeg. Er werd hiervoor steeds gezegd dat dergelijke studies niet bestonden.

Rapport duidelijk: F-16’s kunnen langer mee zonder weinig kosten

Het document van producent Lockheed Martin laat in tegenstelling tot eerdere overheidscommunicatie weinig twijfel bestaan over de duurzaamheid van onze huidige vloot F-16’s. Het is blijkbaar perfect mogelijk dat we de Belgische straaljagers nog 6 jaar langer kunnen laten opereren. En dit zonder veel extra kosten. Volgens de studie moeten onze oudste F-16’s pas in 2029 permanent op de grond blijven. Eerder werd gezegd dat dit al vanaf 2023 moest gebeuren.

Op radio 1 zei minister Vandeput dat hij “met de hand op het hart kan zeggen” dat hij nooit weet heeft gehad van het rapport. De N-VA’er kon echter niet stellen hoe het komt dat het rapport nooit tot bij de politieke leiding is geraakt. “Ik kan normaal gezien ervan op aan dat mijn diensten mij inlichten. Als het klopt dat de F-16′s langer kunnen vliegen, lijkt het mij wel duidelijk dat ik dat zou moeten weten. Ik vraag nu de tijd om te onderzoeken wat er is fout gelopen. Ik wil nu eerst weten wat dat rapport zegt, wat de implicaties zijn en waarom het in de structuren van Defensie is blijven hangen.”

(Lees verder onder de tweet/foto.)

“Achtergehouden of niet?”

De linkse oppositiepartij sp.a ruikt in ieder geval bloed. “De vraag is of de minister het rapport heeft achtergehouden, of dat de legerleiding het niet heeft doorgegeven”, zo wordt sp.a-voorzitter John Crombez geciteerd op VRT NWS. De partij eist het opschorten van het vervangingsprogramma tot er meer duidelijkheid is over een mogelijke inzetverlenging van de F16’s.

Premier Michel heeft aan minister Vandeput intussen gevraagd om een onderzoek te laten uitvoeren. Dit onderzoek moet uitklaren wie het document van Lockheed Martin in handen heeft gekregen en vervolgens niet heeft doorgespeeld. De parlementaire commissie Defensie komt deze namiddag bij elkaar om de zaak te bespreken.

3,6 miljard euro aan Belgisch belastinggeld wordt vrijgemaakt om de vervanger van de F-16 aan te schaffen. Vorige maand verliep de deadline voor leveranciers om hun ‘BAFO’ of ‘best and final offer’ (beste en laatste bod) in te dienen. De mogelijke leveranciers, dat zijn er nog drie, struikelden vorige maand nog over elkaar in hun lobby-inspanningen om de gekozene te worden. Niets werd hierbij geschuwd: ambassades werden ingeschakeld, investeringen werden beloofd en geblindeerde busjes met lobbyisten reden van redactie tot redactie.