Voormalig premier Guy Verhofstadt wil geen ‘neen’ zeggen tegen een zitje in de Gentse gemeenteraad. “Ik woon en leef in Gent en heb iets te vertellen over die stad”, zegt hij tegen De Zondag. Al moet hij wel een goede uitslag halen. Willen de Gentenaars hem niet, dan neemt hij zijn zitje niet op. 

Verhofstadt neemt aan de gemeenteraadsverkiezingen deel als lijstduwer. Dit doet hij in de eerste plaats om Open Vld-lijsttrekker Mathias De Clercq te steunen. Deze zou volgens hem “de beste burgemeester […] voor Gent [zijn]. Mathias combineert ervaring als schepen en jeugdig enthousiasme, een zeldzame combinatie. Gent is voor hem ook een emotionele kwestie, wat mooi is.”

Dat N-VA de lokale verkiezingen over migratie en identiteit wil laten gaan stoort hem wel. Zo heeft Verhofstadt naar eigen zeggen “al eeuwen een probleem met het woord identiteit”. “Nationalisten misbruiken dat om mensen collectief in één kast te stoppen. Wij, burgers, mogen dat niet aanvaarden. Elke mens is anders. Je kan geen groepen catalogiseren” zegt hij tegenover De Zondag. Migratie daarentegen is iets anders. “Lokale verkiezingen gaan over de leefbaarheid van een stad. Migratie is één aspect daarvan. Maar mobiliteit, cultuur en economie zijn even belangrijk”, zegt de voormalige premier.

Deur voor N-VA staat open

Volgens Verhofstadt is Gent de voorbije twintig jaar “in positieve zin geëvolueerd”. Zo zouden de foto’s van toen en nu “alles” zeggen. Niettemin moet er met Mathias De Clercq volgens Verhofstadt een andere burgemeester komen.

Dat de N-VA – in de plaats van de groenen en de socialisten – hier mee voor kan zorgen, sluit de voormalige premier niet uit. Al is dit volgens hem De Clercq zijn verantwoordelijkheid. “Hij kent de situatie beter dan ik. Ik kan die ook niet kennen. N-VA zit al aan een derde lijsttrekker op korte tijd”, zegt de liberaal snedig aan De Zondag.

Verhofstadt: “Mandaten mogen niet botsen”

Begin vorig jaar brak in Gent het Publipartschandaal uit. Als gevolg hiervan nam de beoogde rode kroonprins, Tom Balthazar (sp.a), ontslag. Volgens Verhofstadt zouden zijn mandaten niet een dergelijk gevolg kunnen hebben. “Ik heb een mandaat in het Europees Instituut voor Bestuurskunde in Maastricht en in een investeringsfonds, Sofina. Die zijn perfect compatibel met mijn werk in het Europees parlement. Iedereen moet dat zo voor zichzelf uitmaken. Mandaten mogen niet botsen”, aldus de voormalige premier tegenover De Zondag.