Justitieminister Sessions voert ‘war on drugs’ op in VS

0
434

De Amerikaanse Minister van Justitie Jeff Sessions (Rep.) draait enkele maatregelen terug die onder de vorige regering waren ingevoerd. Via een memo laat hij weten dat de laksere strafmaat die onder oud-president Barack Obama (Dem.) ingevoerd werd, weer verdwijnt. Onder het vorig bestuur gaf men automatisch lichtere straffen voor bepaalde types misdaden. “Dit is een belangrijk onderdeel van de belofte van de president om Amerika veilig te houden”, aldus Sessions. Het afgelopen decennium zat de VS met een toenemend drugsprobleem, vooral met opioïden.

De veranderingen die door de voorganger van Sessions waren ingevoerd via de ‘Holder memogenoemd naar de toenmalige minister van Justitie Eric Holder, verboden aan openbare aanklagers om de verplichte minimumstraffen op te leggen voor bepaalde drugsgerelateerde overtredingen, zelfs indien openbaar aanklagers vonden dat dit wel nodig was. Zo kregen individuen die bijvoorbeeld betrapt werden met heel wat drugs niet de verplichte minimumstraf indien ze onder meer “niet gewelddadig waren, geen lid waren van een drugskartel of geen lange criminele geschiedenis” hadden. De kleinste hoeveelheden drugsbezit die strafbaar werden, waren een kilogram heroïne (ongeveer 10.000 dosissen), vijf kilogram cocaïne, 280 gram crack en een ton marihuana.

Volgens voorstanders van de Holder memo was dit een “veiligheidsklep” voor “kleine overtreders” en werd de verplichte minimumstraf best voorbehouden voor grote overtreders. Tegenstanders beweerden dan weer dat het tegen de wensen van het Congres in ging. Dat stemde immers geregeld voor strengere straffen. Bovendien verhinderde het aanklagers om te vervolgen en waren die zelfs gedwongen om de hoeveelheid drugs die de overtreder bij zich had te moeten verzwijgen op het proces. De Holder memo was een radicale breuk met de voorgaande ‘Ashcroft memo‘ die onder president Bush jr. gold en extra streng was voor drugovertredingen. Dat beleid droeg federale aanklagers op om zo hard mogelijk te bestraffen.

Opnieuw strenger

Het huidig beleid gaat nu weer wat meer die richting uit, maar niet helemaal. De bedoeling is wel om bij drugsgerelateerde overtredingen te gaan voor de zwaarst mogelijke straf. Zo kan iemand die tien kilogram drugs probeert te verkopen gearresteerd worden bij de verkoop van een deel daarvan. De straf moet dan gericht zijn op die initiële tien kilogram in plaats van op dat kleine deeltje. Die norm wordt nu weer ingesteld door Sessions. Daarnaast wordt op een hoger niveau meer vrijheid gegeven aan de federale openbare aanklagers. Met die discretionaire bevoegdheid kunnen ze meer flexibel te werk gaan en verdachten inzetten om grotere criminele organisaties neer te halen door hen niet te bestraffen als ze meehelpen in andere zaken. Dit staat bekend als ‘Charge-bargaining‘.

Het beleid van Sessions geeft de deelstaten dus veel meer vrijheid om te handelen volgens eigen inzichten. “We geven ze vrije hand en stoppen met micromanagement vanuit Washington”. De minister van Justitie wijst er op dat de kracht van de wet hersteld wordt: “Het is een kernprincipe dat aanklagers altijd de meest ernstige, bewijsbare misdaad bestraffen”. En nog: “Dit beleid herstelt onze verantwoordelijkheid om de wet te doen naleven, is moreel en rechtvaardig en zorgt voor consistentie”.
Verwacht wordt dat veel meer mensen nu naar de gevangenis zullen moeten, dit terwijl Amerika al per hoofd een gigantische gevangenisbevolking heeft.

Gemengde reacties

De voorganger van Sessions, Eric Holder reageerde al erg negatief op de beslissing: “Dit zal inhoudelijk en financieel rampzalig zijn voor het departement, dat weer een derde van haar budget zal gebruiken om mensen op te sluiten in plaats van misdaad tegen te houden, op te speuren of te onderzoeken.” Ook de rest van de Democratische partij reageert erg negatief.

De Republikeinse partij reageert verdeeld. Sommigen, zoals senator Tom Cotton, noemen het een maatregel die getuigd van “gezond verstand”, maar anderen zien liever een medische aanpak van de drugsproblematiek en stellen dat dit zal zorgen voor raciale verdeling. Zo zegt senator en bekende libertariër Rand Paul dat de verplichte minimumstraffen disproportioneel de zwarte gemeenschap in Amerika raken. Tegenstanders menen ook dat het opsluiten van druggebruikers de verslavingsproblematiek niet zal oplossen.