Zes lokale medewerkers van de Noorse vluchtelingenorganisatie Flyktninghjelpen (NRC) werden afgelopen weekeinde opgepakt door de lokale autoriteiten in een gebied gecontroleerd door de Houthi-rebellen. Aanvankelijk werd bericht gegeven dat de medewerkers ontvoerd waren, maar dit blijkt niet het geval te zijn. De medewerkers worden er door de rebellen van verdacht hulpgoederen uit Saoedi-Arabië te verdelen onder de bevolking, iets wat NRC ten stelligste ontkent.

In een persmededeling laat Flyktninghelpen (Norwegian Refugee Council, NRC) er geen twijfel over bestaan: de organisatie stelt zich bij haar werk strikt neutraal op. Dat betekent dat het van geen van de strijdende partijen hulp ontvangt of ermee samenwerkt.

Recyclage van verpakkingen

Volgens NRC zou het incident berusten op een misverstand. Bij een voedselbedeling in Al Hudaydah bleken enkele dozen met hygiënisch materieel en die aan de buitenkant geen kentekens droegen, aan de binnenkant het opschrift “The campaign of the Custodian of the Two Holy Mosques for emergency response” te bevatten. De dozen zouden een eerste keer in januari 2015 gebruikt zijn, dat wil zeggen vóór het huidige conflict escaleerde in maart 2015, en werden toen gebruikt voor voedselhulp. De dozen zouden sindsdien gerecycleerd zijn voor de verpakking van hygiënische kits. Zulke recyclage zou volgens NRC niet ongewoon zijn in Jemen.

NRC staat in contact met de lokale autoriteiten, en heeft verzekeringen gekregen dat alle zes medewerkers in veiligheid zijn en goed behandeld worden. Ook een lokaal ingehuurde chauffeur werd samen met de zes in gevangenschap genomen, en zou zich bij hen bevinden.

Nieuw offensief

In Jemen is al enkele jaren een burgeroorlog aan de gang tussen enerzijds de internationaal erkende regering die militair ondersteund wordt door Saoedi-Arabië en de Verenigde Arabische Emiraten, en anderzijds Houthi-rebellen (officiële naam: Ansar Allah, ‘Helpers van God’) die de steun genieten van Iran. De Houthi-rebellen controleren de haven van Al Hudaydah, de hoofdstad Sanaa en grote delen van Noord-Jemen.

De laatste weken hebben de regeringstroepen, sterk ondersteund door de Verenigde Arabische Emiraten, echter een offensief uitgevoerd in een poging om de kustlijn van Taiz in te nemen. De troepen zijn thans bezig om de stad Mokka in te nemen en proberen de Houthi-rebellen zo veel mogelijk te verdrijven van de zuidwestelijke kust van Jemen. Het nieuwe offensief verklaart ietwat de gevoeligheid van de Houthi-rebellen voor eventuele hulpgoederen vanuit Saoedi-Arabië.