Nadat François Fillon maandag op een persconferentie nog in de tegenaanval ging en deels ook een mea culpa sloeg, werd de centrumrechtse kandidaat  gisteren opnieuw beschuldigd door Le Canard Enchaîné. Volgens het satirische weekblad heeft Penelope Fillon ontslagvergoedingen opgestreken voor een totaalbedrag van 45.000 euro. Via een ‘brief aan de Fransen’ weerlegt Fillon vandaag de aantijgingen. De tweede ronde lijkt echter veraf.

’t Kan verkeren. Waar François Fillon tot voor kort nog gebrandmerkt stond als de man die het in de tweede ronde zou opnemen tegen Marine Le Pen, zag de 62-jarige oud-premier zijn ‘ratings’ de voorbije twee weken gevoelig dalen als gevolg van het lopende fraudeonderzoek tegen hem. Fillon kwam in het oog van de storm terecht nadat het satirische weekblad Le Canard Enchaîné beweerde dat zijn echtgenote Penelope jarenlang onterecht op zijn loonlijst stond, goed voor een salaris van meer dan een half miljoen euro.

Medewerkers van Fillon verklaarden van niks te weten. Ook Penelope Fillon verklaarde dat ze nooit gewerkt heeft als assistente van haar echtgenoot, zo bleek uit een opgevist interview uit 2007 met de Sunday Telegraph. Als bovendien nog eens bleek dat Fillon zijn studerende kinderen raadpleegde als juridische adviseurs, werd de grond onder de voeten van de kandidaat voor Les Républicains wel erg heet. Het beeld van François Fillon als brandschone kandidaat werd in een mum van tijd verpulverd. Hier en daar rezen binnen de partij al stemmen op om François Fillon drie maanden voor de stembusgang te vervangen door een ‘cleane’ kandidaat.

Strijdbaar

Fillon gaf zijn campagne maandag een doorstart door zich een klein uur lang te verweren tegen de aantijgingen aan zijn adres. Fillon verklaarde dat hij zijn echtgenote vijftien jaar lang inschakelde als collaboratrice en niet als ondergeschikte zoals beweerd werd in de media. Volgens Fillon is dat een belangrijke nuance. Penelope Fillon voerde als compagnon hoofdzakelijk eenvoudige, maar desalniettemin essentiële taken uit. Penelope Fillon streek daarvoor maandelijks gemiddeld 3677 euro netto op, een salaris dat volgens Fillon te verantwoorden was gezien Penelope’s onontbeerlijke rol.

Ook zijn twee kinderen die tussen 2005 en 2007 enkele maanden betaald werk verrichtten, deden dit in een volgens Fillon volkomen legaal verband. Fillon legde in zijn toespraak de nadruk op de legaliteit van de in vraag gestelde praktijken, maar sloeg vervolgens wel een mea culpa. Het was, aldus Fillon, een inschattingsfout om familieleden aan te werven als politiek medewerker. Wat gisteren acceptabel was, is vandaag heel wat minder fatsoenlijk. De aanvaardbaarheid ervan moet volgens Fillon echter niet beoordeeld worden door de media, maar door de Franse kiezer.

Opnieuw en opnieuw

Na zijn versie van de feiten op tafel gegooid te hebben riep François Fillon op om het opnieuw te hebben over zijn campagne. Fillons oproep verstomde echter al snel toen Le Canard Enchaîné daags nadien op de proppen kwam met verse beschuldigingen. Het weekblad verdenkt Penelope Fillon ervan dat ze doorheen haar loopbaan vergoedingen ontving ten bedrage van maar liefst 45.000 euro.

Penelope Fillon zou een ontslagvergoeding van 16.000 euro, het equivalent van vijf maanden salaris, hebben binnengerijfd toen François Fillon ontslag nam als gedeputeerde van de Sarthe en minister van werk en sociale zaken werd. Penelope Fillon ging echter meteen aan de slag als medewerkster van Marc Jouland, de plaatsvervanger van Fillon in de Assemblée. In november 2013 incasseerde Penelope Fillon volgens de bronnen van Le Canard ruim 29.000 euro aan premies in het kader van haar ‘laatste contract’.

François Fillon zelf deed de beweringen van Le Canard die avond nog van de hand als manifeste leugens en verwees naar de gegevens die hij maandag publiek maakte op zijn website. Volgens Fillon werd de 45.000 euro waarover Le Canard Enchaîné  het heeft, inbegrepen in de omrekening van het gemiddeld maandloon (3677 euro netto) dat Penelope Fillon vijftien jaar lang opstreek. Bovendien betwist Fillon de bedragen waar het weekblad mee schermt en gaat het volgens hem om veel minder geld.

Lettre aux Français

Vandaag reageerde François Fillon op de nieuwe aantijgingen door zich direct tot de Franse kiezer te richten. Fillon zegt voor deze communicatiestrategie te kiezen aangezien de media en de politiek hem op ongekende wijze aanvallen en hij het oordeel liever aan de Franse bevolking overlaat. In zijn lettre aux Français, gepubliceerd door het dagblad Ouest-France, benadrukt Fillon nogmaals dat hij niks te verbergen heeft en dat al zijn activiteiten volkomen legaal waren. “In de 32 jaar dat ik politiek actief ben, was ik nog nooit betrokken bij een affaire”, aldus de 62-jarige presidentskandidaat.

Fillon roept op tot een faire campagne, zonder slagen onder de gordel: “Jullie moeten een cruciale keuze maken, zonder twijfel de belangrijkste van de afgelopen dertig jaar. Frankrijk bevindt zich op een kruispunt in zijn geschiedenis.” Daarbij liggen volgens Fillon drie wegen open, waarvan er twee in werkelijkheid doodlopen. Marine Le Pen zaait immers verdeeldheid en Emmanuel Macrons programma is een lege doos, aldus de kandidaat voor Les Républicains. Fillon eindigde zijn epistel door te herhalen dat hij niet zal afhaken en zich zal blijven focussen op de echte inzet van de presidentscampagne: het redden van Frankrijk en het verzamelen van de Fransen.

Les Républicains sloten ondertussen de rangen en verenigden zich andermaal rond hun kandidaat. Van een plan B is drie maanden voor de stembusgang geen sprake. Er wacht François Fillon ongetwijfeld nog een harde strijd om de tweede ronde te halen. Volgens de meest recente peiling klokt de centrumrechtse kandidaat voorlopig af op 20%. Fillon werd ingehaald door de links-liberale Emmanuel Macron (23%) en moet Marine Le Pen (25%) nog steeds voor zich dulden. In een directe verkiezingsslag tussen Macron en Le Pen, zou de eerste het halen met ruim 66% van de stemmen.