Peugeot rondde deze week de overname van het typisch Indische automodel ‘Ambassador’ af voor elf miljoen euro. Na eerdere ontgoochelingen op de Indische markt, waagt de PSA Groep daarmee opnieuw zijn kans. Weinigen geloven echter dat de Fransen van deze brok nostalgie ook een commercieel succes zullen kunnen maken.

In 1942, in de nadagen van de Britse overheersing, startte Hindustan Motors op. Het bedrijf produceerde auto’s waarbij het vooral het design kopieerde van Britse modellen. In de late jaren ‘50 creëerde het een kopie van de ‘Moris Oxford’. De auto zou uitgroeien tot Hindustan Motor’s voornaamste verkoopsucces: de Ambassador. Het succesverhaal groeide uit tot een statussymbool, niet alleen, maar ook zeker voor de politieke klasse. ‘The King of Indian Roads’ moest meteen de industriële uitstraling voor het socialistisch geïnspireerde land verzorgen.

Hoogdagen in jaren ’70 en ’80

De hoogdagen van het model kwamen er aan in de jaren ’70 en ’80. Elk jaar vonden 24.000 ruime, maar krakende, auto’s een eigenaar. In de jaren ’90 keerden de kansen: de liberalisering bracht in sneltempo modernere modellen op markt. Politici en rijken verkozen de SUV boven de oubollige Ambassador. De middenklasse zette haar zinnen dan weer op de Maruti, Tata of Mahindra. Hoog brandstofverbruik deed zelfs de taxibestuurders uiteindelijk afhaken.

Onvermijdelijk rolde in 2014 het laatste stuk vergane glorie van de band. Met de sluiting van haar site in Uttapara sloot Hindustan Motors meteen ook de tweede oudste automontagefabriek in Azië, na Toyota in Japan.

Franse autobouwers en India

Kan Peugeot een revival van de Ambassador waarmaken? Geloven ze daar in Frankrijk nog vast in, dan is er toch meer scepsis in India. Ondanks het succesverhaal van de iconische Royal Enfield bij de tweewielers, vrezen velen minder succes bij deze oefening.

Een rij iconische Royal Enfields in 2015, ergens in India (Foto Shutterstock)

Na fout afgelopen avonturen in de jaren ’90 en in 2011, is dit overigens al de derde poging op de Indische markt voor Peugeot. In een joint venture met het CK Birla conglomeraat, wil het vanuit Chennai (Madras, Zuid-India) in totaal zo’n honderdduizend auto’s produceren tegen 2020. Uiteraard gaat het daarbij niet alleen om Ambassadors.

Op het subcontinent komt autobezit nog altijd dertig keer minder vaak voor dan in West-Europa, en dat met een jonge en groeiende middenklasse. Die Indische markt blijft dan ook Franse bedrijven aantrekken. Vanuit Chennai heeft Renault vandaag al productiecapaciteit voor bijna een half miljoen auto’s per jaar.