Mustafa Al-Skeikh, een voormalige generaal in het Syrisch leger die in 2011 was overgelopen naar de rebellen van het Vrij Syrisch leger is gespot in Moskou. Hij heeft een aantal ontmoetingen gehad met Russische gezagsdragers. Al-Skeikh leidde het vrije Syrische leger van maart 2012 tot december van dat zelfde jaar.

Astana

Dit komt niet toevallig vlak voor de besprekingen in Astana, in Kazachstan, waar Rusland samen met Iran en Turkije een diplomatieke oplossing proberen te zoeken voor het conflict in Syrië. De besprekingen zijn een initiatief van Rusland en de VS is er niet aanwezig, maar Russisch Buitenlandminister Sergej Lavrov nodigde wel al president-elect Donald Trump uit, die een meer flexibelere houding ten opzichte van Rusland lijkt te gaan hanteren.

In de onderhandelingen worden verschillende rebellengroepen betrokken zoals het Hoge Onderhandelingscomité. Dat is een van de belangrijkste koepellichamen van oppositiegroepen met onder meer Jaysh Al-IslamAhrar Al-sham, nochtans ook lid, echter doet niet mee aan de onderhandelingen. Analisten beweren dat de onderhandelingen in Astana niet echt een vredesfunctie hebben maar eerder passen in een gedeeld tactisch nut van alle betrokken partijen: iedereen is gebaat bij een pauze. Dat het staakt-het-vuren dagelijks wordt geschonden, versterkt deze these.

Desertie

Het Vrij Syrisch Leger wordt geplaagd door desertie, waardoor de slagkracht afneemt. De deserties zijn een gevolg van onder meer de lage soldij. Zo gaf een commandant mee: “The fighter needs to feed his family and the amount of his salary is sometimes not big enough”. (“De strijder moet zijn familie eten kunnen geven en de de uitbetaalde geldhoeveelheid is soms niet groot genoeg hiervoor”)

Mustafa Al-Skeikh was in 2012 het hoofd van de Hoge Militaire Raad van het Vrij Syrische Leger. Maar nadien verdween hij ietwat uit het zicht. Al-Skeikh zou al in 2013 politiek asiel hebben aangevraagd in Zweden. Het Vrij Syrisch Leger bestaat uit zo’n 2.000 kleinere fracties, waardoor het niet duidelijk is welke impact een voormalige rebellenleider als Mustafa Al-Skeikh zou hebben op eventuele vredesbesprekingen. Het is mogelijk dat hij nog invloed heeft bij sommige fracties, maar vanwege andere leiders werd al gereageerd dat Al-Skeikh daar enkel op persoonlijk initiatief is en dat het Vrij Syrisch leger niet opgezet is met zijn aanwezigheid in Moskou.


Het Vrij Syrisch Leger vecht samen met Jaysh Al-Islam (leger van de islam) en Jabbath Al-Nusra (Syrische afsplitsing Al Qaida) tegen het reguliere Syrisch leger. Het Vrij Syrisch leger krijgt opleiding, wapens en financiering vanuit de VS, maar het Amerikaans beleid in Syrië zal mogelijk wijzigen onder Trump waardoor de financiering van het Vrij Syrisch leger verder zal afnemen.

VS en Rusland ontzetten Assad-troepen nabij Deir ez-Zor (een beetje)

Ondertussen gaan de gevechten rond Deir ez-Zor in het oosten van Syrië door. Eerder wist Islamitische Staat een succesvolle verrassingsaanval op Deir ez-Zor, een belangrijke stad in het Oosten van Syrië, uit te voeren.

Wie heeft wat in Syrië?
Kaart: Al Jazeera. Wie heeft wat in Syrië?

IS heeft het vliegveld van de stad en de stad zelf kunnen scheiden van elkaar, waardoor het Syrisch leger in het defensief kwam te zitten. Zo’n 120.000 inwoners zijn momenteel omsingeld door Islamitische staat. Het Russisch leger probeert met luchtaanvallen IS terug te dringen. Ook de VS schakelde afgelopen weekeinde er twaalf IS-voertuigen uit. De VS bombardeert IS al langer in de regio, maar omdat het IS-offensief tegen het leger van Assad zo intensief verloopt, stelt IS zich op in tactische posities die eenvoudig bereikbaar zijn voor de Amerikaanse luchtmacht.

In september 2016 was er nog een groot diplomatiek conflict tussen de VS en Rusland omdat de VS, naar eigen zeggen per abuis, posities van loyalisten nabij Deir ez-Zor hadden getroffen.

  • De Block Paul

    In het Westen zijn we gewend geraakt aan vrede. We beseffen niet meer wat het betekent om geconfronteerd te worden met geweldadige oppositie zoals in het Midden-Oosten, waar geweld een legitiem middel is om te argumenteren. Het is gemakkelijk Assad van alles en nog wat te beschuldigen vanuit onze comfortzone. Kijk maar wat de aanslagen bij ons te weeg brengen. Een fractie van wat in het Midden-Oosten reeds normaal wordt bevonden. Wat zouden wij doen in het geval van Assad, Sisi? Ondertussen is ook onze veiligheid bedreigd door geweldadige activisten. Eens zien wat de reacties zullen zijn als de toestand verergert. Hopelijk blijven onze veiligheidsdiensten het goed doen en komt het zover niet. Graag wat meer begrip voor deze veiligheidsmensen en geen onnodige belemmeringen voor hun werk.