Sinds het begin van de Turkse interventie in Syrië, Operation Euphrates Shield, hadden de rebellen van het Vrij Syrisch Leger en hun Turkse bondgenoten het vizier op Al-Bab gezet. Zowel Koerdische rebellen als Syrische en Russische troepen hadden gehoopt om Al-Bab het eerst te bereiken en te ontzetten van Islamitische Staat.

Volgens de laatste berichten hebben Turkse troepen en rebellen nu het centrum van Al-Bab bereikt, nadat de defensieve posities van Islamitische Staat uit mekaar vielen. Nu de race naar Al-Bab tussen verschillende actoren in de Syrische burgeroorlog voorbij is, zullen zij zich elk op andere prioriteiten gaan richten.

Eerder vandaag namen rebellen de controle over de Aqeel-heuvel, die over Al-Bab heen torent, over. Vanuit deze positie hadden de rebellen en Turkse troepen een sterke positie om hun offensief naar het centrum van Al-Bab te ondersteunen. Enkele eenheden van de rebellen waren eveneens verder naar het zuiden gemarcheerd om daar de controle te verwerven over de weg tussen Aleppo en Al-Bab. Dat maakte het moeilijk voor de regeringstroepen om alsnog te proberen eerst aan te komen in Al-Bab.

De strijd is nog niet volledig gestreden. Er vinden op dit ogenblik nog steeds hevige gevechten plaats. Zo poogde Islamitische Staat met meerdere autobommen nog om het offensief te verzwakken. Deze slaagden er wel in om slachtoffers te veroorzaken onder de Turkse troepen en rebellen, maar het lijkt er op dat Islamitische Staat gauw volledig de controle over Al-Bab zal verliezen.

Na het gevecht om Al-Bab zal Turkije zich waarschijnlijk richten op de regio rond Manbij. Daar bezetten Koerdische strijders nog steeds gebieden ten westen van de Eufraat. In de oorspronkelijke plannen voor de Turkse ‘buffer zone’ zouden Koerdische troepen zicht terugtrekken ten oosten van de Eufraat, zodat Turkije het hele grensgebied van Azaz naar Jarablus en van Al-Bab naar Manbij zou kunnen beveiligen. Voor deze Koerdische strijders is de mogelijkheid om hun gebieden ten noordwesten van Aleppo en aan de Eufraat met elkaar te verbinden, voorgoed voorbij. Hun aandacht zal zich nu dan ook meer vestigen op het offensief naar Rakka dat reeds bezig is.